Waarom hebben giraffen een lange nek?

Giraffen hebben net zoveel nekwervels als een mens. Toch is de nek van een giraffe gemiddeld twee meter lang en de nek van een mens is gemiddeld maar vijftien centimeter. Onlangs is er onderzoek gedaan naar de genen van giraffen om te kijken naar de achterliggende reden dat giraffen een lange nek hebben. Om uitzonderingen in het DNA te ontdekken hebben de onderzoekers het DNA van een giraffe vergeleken met het DNA van een okapi. Okapi’s zijn nauw verwant aan de giraf en daarom kan deze DNA dus goed gebruikt worden als vergelijkingsmateriaal. Het grootste verschil tussen een okapi en een giraffe is de lange nek van de giraffe.

 

Wat maakt een giraffe uniek?

Een ander belangrijk punt waarmee giraffen zich onderscheiden is het cardiovasculair vermogen. Door de lange nek kost het ook meer moeite om bloed naar de kop te pompen. Daarom is het hart van een giraffe extra sterk en deels groter.

In het onderzoek zijn zeventig genen gevonden die uniek zijn voor giraffen. Over de helft hiervan is bekend dat deze de groei en ontwikkeling reguleren, voornamelijk het skelet en de bloedsomloop. Deze twee dingen zijn uniek voor een giraffe. Een aantal van die genen werken samen om de nekwervels te verlengen. De mens heeft platte schijven als nekwervels. Giraffen hebben juist lange nekwervels, waardoor de nek verlengd wordt.

Een mutatie van een van de zeventig genen waarvan de functie niet geheel duidelijk is in giraffen, zorgt voor defecten in bot- en cardiovasculaire ontwikkelingen in mensen en muizen. Het kan dus zo zijn dat deze genen wellicht verantwoordelijk zijn voor een van de unieke karakteristieken van een giraffe.
 

Onderzoek

Tot nu toe is nog niet het complete genoom van een giraffe onderzocht. Op dit moment is de focus gelegd om de stukjes DNA te coderen voor eiwitten. De volgende stap is om ook de andere delen van het DNA van giraffen te onderzoeken om een compleet beeld te kunnen vormen. Het is tot nu toe nog onbekend waar de genen voor dienen die geen betrekking hebben op eiwitten. Wellicht zit hier nog een interessante ontdekking tussen met betrekking tot de unieke features die een giraffe een giraffe maken.

Lees hier het artikel over het onderzoek.